El momento de la verdad para Tesla

Con el Model 3, la compañía se ufana de lanzar a nivel mundial el primer auto eléctrico masivo y contempla participar en el mercado de Uber, aunque el logro real sería generar ganancias.
El origen. Desde Fremont, California, Tesla planea vender un millón de autos eléctricos para 2020.
El origen. Desde Fremont, California, Tesla planea vender un millón de autos eléctricos para 2020. (Cortesía)

Para Dom Larose, la siguiente etapa para reducir las emisiones de carbono, después de que su casa, en el Reino Unido, la convirtió en una fuente renovable de electricidad, era comprar un coche eléctrico. Sin embargo, cuando hizo el cambio, hace cuatro años, no fue barato. Los precios del Model S de Tesla, el automóvil que compró, comenzaban en 81,000 dólares. Y, al igual que muchos aficionados de Tesla, admite que lo inspiró el indómito director ejecutivo de la automotriz californiana: Elon Musk. “Es una persona que toma riesgos, acompaña sus palabras con dinero”. 

Si Musk tiene razón, el Model 3 se convertirá en el primer vehículo eléctrico para el mercado masivo mundial, transformando, para siempre, la industria automotriz. 

Y si las ventas cumplen con las expectativas de la compañía, podrá convertirse en una empresa sustentable que justifique, al menos en parte, su enorme valoración en el mercado accionario. Los primeros compradores ya hicieron depósitos para más de 400,000 unidades del Model 3.

Con el impulso de su nuevo modelo de bajo precio, Tesla espera producir 500,000 vehículos el próximo año, antes de alcanzar el objetivo de un millón de unidades en 2020, casi tantos como el número total de vehículos eléctricos que se vendieron en todo el mundo en 2015. 

Sin embargo, Bob Lutz, quien trabajó como alto ejecutivo en cada una de las tres automotrices estadounidenses, se cuenta entre los grandes escépticos de Tesla. Con el intento de construir una compañía basada totalmente en coches eléctricos, Musk asume riesgos extremos de mercado y de negocios, dice el veterano de la industria.

Las noticias de este mes, sobre problemas en las entregas de sus dos modelos existentes, el S y el X, le quitó algo de brillo a las acciones, dejándolas 16% por debajo de su récord en junio. 

Con el Model 3, Musk se dirige a un “grupo demográfico totalmente diferente”, que no ha mostrado interés en los coches eléctricos, dice Michelle Krebs, analista de Autoreader.

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A diferencia de muchos de los clientes actuales de la automotriz, estos nuevos compradores no son prospectos que muestren, abiertamente, sus credenciales ecológicas. A estos consumidores potenciales “les intrigan los coches eléctricos, pero compran vehículos utilitarios deportivos”, dice Krebs. “Los precios de la gasolina están muy bajos y los motores son cada vez más eficientes respecto al consumo de combustible”. 

Hasta el momento, los coches eléctricos son un mercado de nicho, debido a sus altos precios. Representan alrededor de 1% de las ventas totales de vehículos en Estados Unidos (EU) y 2% en todo el mundo. Las ventas se deben tanto a los subsidios gubernamentales como a los mandatos del gobierno sobre las automotrices que los convierten en una demanda inherente. En EU, la mitad de los coches eléctricos se vendieron en California, que desde hace mucho tiempo, les exige a los fabricantes de automóviles, que un porcentaje de sus ventas corresponda a vehículos con cero emisiones. 

Eso creó una generación de clientes que están muy en sintonía tanto con los incentivos financieros como con la calidad de los vehículos.

Ernie Petrocine, propietario de un Tesla en Colorado, llama al Model 3 “el mejor coche del mundo por 35,000 dólares, aunque no espera que le cueste eso; con los subsidios federales de 7,500 y 6,000 dólares, en el estado de Colorado, espera reducir el costo a 22,000. Con un plan para  la reventa de coches, Petrocine hizo un depósito para seis coches, aunque más tarde, Tesla, lo condicionó a un máximo de dos unidades por comprador.

1% del total representan las ventas de vehículos eléctricos en EU y 2% en todo el mundo.

Aumentar la producción para el próximo año a 500,000, en comparación con las 84,000 unidades de 2016, será un gran reto para Tesla. Como admite la compañía, incluso incrementar la producción de los modelos S y X, que tienen un volumen más bajo, fue un dolor de cabeza. También se enfrentó a problemas de calidad como fallas de software, que afectaron el quemacocos y la pantalla del modelo S, hasta problemas en la puerta y en el asiento del X. 

En cambio, un incremento más lento, podría crear presiones en el flujo de efectivo y obligar a Tesla a recaudar más dinero, dice Adam Jonas, analista automotriz de Morgan Stanley


Musk ha recurrido a Wall Street, en varias ocasiones, para capitalizarse, y los mercados se han mostrado encantados. Tesla amplió sus arcas con la venta de más capital y deuda convertible este año con valor de 1,400 millones de dólares (mdd). En menos de un mes superó a Ford y a General Motors, para convertirse en el fabricante de automóviles más valioso de EU y su capitalización de mercado es de 54,000 mdd.

Musk se enfrenta al volumen de los fabricantes con estructuras de costos menores, dice Lutz. “Nadie puede producir un coche de ese tamaño, y con esa cantidad de batería, a un costo más bajo que General Motors”, dice. Agrega que otras automotrices solamente están en el negocio de los coches eléctricos debido a que los mandatos del gobierno las obligan, lo que hace que consideren a los vehículos como una operación deficitaria y, por lo tanto, para ganar dinero, dependen de sus flotas. “Solo Tesla considera que los coches eléctricos son una fuente de rentabilidad”, dice, lo que hace difícil para la compañía fijar precios a un nivel que le genere utilidades. 

Los inversionistas se han visto tentados a considerar a Tesla como la última en la línea de empresas californianas disruptivas que pasarán a dominar una nueva industria, dice Bruce Greenwald, profesor de la Columbia Business School. Pero agrega que, a diferencia de Apple y Google, no hay “fosas” para proteger su negocio de la competencia y no domina ningún mercado único. 

Musk no se queda quieto. Dijo que la capacidad para una autoconducción total debe llegar a los coches Tesla a través de las actualizaciones de software, por aire, dentro de dos años, mucho antes de lo que el resto de la industria automotriz predice. 

Una vez que esté en pleno uso esa tecnología, los propietarios de Tesla podrán alquilar sus vehículos en una red propiedad de la compañía. Algunos clientes sueñan con el momento en que llegue a ser una actividad complementaria rentable para sus coches personales. “Si Tesla desarrolla su propio Uber, tal vez puedas enviar tu coche a la ciudad pero nunca volverlo a ver”, dice Petrocine. 

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Alrededor de una cuarta parte del valor de mercado de Tesla ya se justificó por la promesa de esta red en el futuro, de acuerdo con Jonas de Morgan Stanley. Eso hace que el Model 3 sea un “puente” con lo que predice y será el verdadero negocio de Tesla en el largo plazo: suministrar “servicios de movilidad” en lugar de solo vender el equipo.

Sin embargo, competir contra empresas más grandes y ricas, en nuevos mercados, como el software para la autoconducción y los servicios para solicitar transporte, aumentará la presión a Tesla, dice Greenwald. 

Hace casi un año, Musk presentó lo que llamó “El Gran Plan, Parte Dos” de Tesla, una actualización de su primera visión estratégica que delineó hace una década. Llama a agregar camiones pesados, autobuses y camionetas pick up junto con el software de autoconducción y el servicio de solicitud de transporte. Desde entonces, las acciones de Tesla subieron casi 50%. 

Mantener la mirada de los accionistas fija en el horizonte, donde se encuentra la siguiente oportunidad, demostró ser una fórmula ganadora para el precio de las acciones de Tesla. Pero con tantas cosas que ocurren con el Model 3, parece que, finalmente, llegó el momento para que Musk demuestre que puede lograr resultados en el presente.

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